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David Rosenthal, director musical y teclista de Billy Joel desde hace mucho tiempo, habla sobre cómo trabajar y hacer arreglos para The Piano Man

Director musical, teclista, productor, orquestador y profesional de las giras, la polifacética carrera de David Rosenthal le ha llevado a estudios y escenarios de todo el mundo con muchos de los artistas más destacados. Rosenthal ha trabajado con Billy Joel durante más de un cuarto de siglo, primero como su teclista y luego añadiendo el papel de su director musical. Rosenthal habló con nuestro Editor en Jefe, Ben Finane, sobre su trabajo y sus arreglos para Billy Joel, concretamente para el Steinway & Sons Spirio, el mejor piano reproductor de alta resolución del mundo.

¿Cuánto tiempo llevas trabajando con Billy Joel?

Llevo veinticinco años con Billy Joel. Me uní a la banda en 1993, justo antes de los ensayos de la gira River of Dreams.

Qué implica ser el director musical de Billy Joel

Soy el enlace entre él y la banda, así que si quiere hacer una canción o un cambio en un arreglo se pone en contacto conmigo, yo aviso a la banda y luego me encargo de que todo se lleve a cabo. Si es necesario, escribo los diagramas de las trompetas, coordino los coros, dirijo los ensayos en las pruebas de sonido, cosas así. Si él no está, yo dirijo la banda. Me aseguro de que todos toquen los acordes correctos, las partes correctas, ese tipo de cosas.

No ensayamos muy a menudo porque llevamos bastante tiempo haciendo esto. Con la residencia en el Madison Square Garden que estamos haciendo, anoche fue nuestro quincuagésimo quinto concierto consecutivo con las entradas agotadas en cincuenta y cinco meses. Como hacemos tantos conciertos seguidos en el mismo lugar, nos gusta mezclar un poco la lista de canciones.

A veces hacemos canciones que no hemos hecho en mucho tiempo, y a veces ponemos canciones que nunca hemos hecho. Y a veces tenemos artistas invitados; anoche nos acompañó Bryan Adams. Muchas veces surgen en el último minuto, así que mi trabajo es ayudar a coordinar eso y asegurarme de que todo va bien con los arreglos.

Así que digamos que Joel trae un tema al set que no habéis tocado en un tiempo. ¿Qué es lo que hay que hacer para arreglar esa canción para la banda?

Tengo que asegurarme de que todas las partes se distribuyen correctamente, que todo’ está siendo cubierto por alguien. Tenemos grandes cantantes en la banda y muchos multiinstrumentistas, así que lo resuelvo y decido quién va a hacer qué. Dirijo el ensayo y escucho atentamente mientras tocamos para asegurarme de que todo el mundo hace bien su parte. Luego, si es necesario, durante el espectáculo, voy a ir indicando las secciones de la canción a medida que la tocamos.

Billy convirtió estas melodías en fantásticas canciones pop. Pero la estructura de las melodías siempre fue clásica.”

Si miramos a Billy Joel como un artista que tiene sus raíces en la escena de los bares con piano de salón, es’notable ver cómo estas canciones’para piano y voz’pueden ser adaptadas para espectáculos de arena y para Broadway. ¿Qué tiene el material que hace que pueda sostener estas transiciones en el escenario?

Bueno, las canciones están muy bien escritas. Están bien elaboradas y bien pensadas y son canciones brillantes. En el núcleo de cualquier arreglo, primero tiene que haber una gran canción. Y él tiene muchas; su catálogo es increíble. Sus canciones sobreviven a las generaciones y a los cambios de género y se prestan muy bien a diferentes tipos de arreglos, incluso cuando otros artistas las versionan. La fuerza del material está en el núcleo de las canciones: grandes letras, grandes melodías, canciones bien estructuradas.

Hablé con Joel sobre su amor por Beethoven y la música clásica y me habló de la naturaleza clásica de sus propias canciones, en concreto “Uptown Girl” y “The Longest Time” Tú’has hecho arreglos clásicos de ambas para Spirio, el piano reproductor de Steinway.

En esas dos canciones las melodías y las estructuras de los acordes son muy clásicas. Hace unos veinte años, me pidió que creara una versión de piano clásico de “For the Longest Time” Así que me senté y empecé a trastear con ella, y efectivamente, se prestaba perfectamente a ese género. Funciona muy bien en el formato de una sonata para piano. Luego, hace poco, me pidió que probara otra pieza con un enfoque más sencillo, y fue entonces cuando se me ocurrió la “Uptown Girl Sonatina.”

Obviamente, cuando Billy ideó estas melodías acabó convirtiéndolas en fantásticas canciones pop. Pero la estructura de las melodías siempre fue clásica, aunque el mundo nunca la escuchara así. Así que es una oportunidad genial para que el mundo escuche un enfoque diferente de esas mismas melodías que todo el mundo conoce y ama.

DAVID ROSENTHAL SOBRE SUS GRABACIONES DE CANCIONES DE BILLY JOEL PARA SPIRIO

“The Longest Time’ Piano Sonata”

Hice de esta canción una sonata para piano utilizando la forma sonata-allegro con exposición, desarrollo y recapitulación. Añadí una introducción y un final, que también tenían algunas piezas de esa época, y realmente funcionó a la perfección. Arreglé la pieza con algunos fraseos de piano muy típicos de finales de Mozart y principios de Beethoven y añadí una sección de desarrollo. La escribí y la toqué para Billy. Le encantó, pero nunca hicimos nada con ella. Cuando Steinway me propuso hacer estas grabaciones para Spirio, pensé: «Un momento. Tengo la cosa perfecta para esto.

“ ‘Uptown Girl’ Sonatina”

Hace unos años, a petición de Billy’escribí una sonatina utilizando las melodías de “Uptown Girl” Él buscaba algo básico que requiriera menos habilidad para tocar, como una sonatina de Clementi. Así que jugué un rato con eso, añadí un bajo Alberti y, efectivamente, ¡funcionó muy bien! A Billy le encantó, pero, de nuevo, no teníamos forma de que el público lo escuchara, ¡hasta ahora!

“Medley #1”

Con Billy, yo toco los teclados y él el piano. Y de vez en cuando, me toca tocar partes de piano—— ¡lo cual es bastante divertido! Obviamente, yo’soy pianista y teclista y el piano fue mi punto de entrada. Fue lo primero, pero rara vez puedo tocar el piano. Así que buscaba crear una pieza llamativa para tocar que tuviera muchas de las partes de piano características, realmente geniales y emocionantes, de algunas de las canciones de Billy’. Así que empieza con el «Preludio» de «Prelude/Angry Young Man», luego añadí la pausa de piano de «Stiletto» y luego la transición a extractos de «Scenes from an Italian Restaurant». A través de ensayo y error encontré formas de hacer transiciones que tuvieran sentido musical para ir de una sección a la otra”— y finalmente se convirtió en lo que es ahora.

Este medley consiste en “Miami 2017,” “Summer Highland Falls” y “The Ballad of Billy the Kid.” Una vez más, intenté encontrar algunos de los momentos de piano realmente geniales y destacados que muestran los grandes pasajes pianísticos de estas canciones.

“Canción de cuna”

Esta es una hermosa canción que me hace llorar cada vez que la escucho. En realidad es sólo piano y voz — aunque en el disco hay partes de cuerda y una trompa — pero la parte de piano es simplemente tan hermosa. La mayor parte de la melodía vocal ya está incorporada en la parte de piano, por lo que naturalmente funciona bien como pieza de piano solista.

“She’s Always A Woman”

He podido entrelazar las partes arpegiadas de guitarra y piano que hay en el disco y combinar la melodía vocal en una parte de piano que se puede tocar.

“Root Beer Rag”

Esta es una pieza realmente divertida y llamativa en el estilo de un viejo rag tipo saloon, una pieza de ragtime. Es muy divertida de tocar. Completa las selecciones aquí con una buena gama de todos los diferentes tipos de piezas de piano y composiciones que Billy Joel ha creado a lo largo de su célebre catálogo.

Hablé con Joel sobre su amor por Beethoven y la música clásica y me habló de la naturaleza clásica de sus propias canciones, en concreto “Uptown Girl” y “The Longest Time.” Tú’has hecho arreglos clásicos de ambas para Spirio, el piano reproductor de Steinway.

En esas dos canciones las melodías y las estructuras de los acordes son muy clásicas. Hace unos veinte años, me pidió que creara una versión de piano clásico de “For the Longest Time” Así que me senté y empecé a trastear con ella, y efectivamente, se prestaba perfectamente a ese género. Funciona muy bien en el formato de una sonata para piano. Luego, hace poco, me pidió que probara otra pieza con un enfoque más sencillo, y fue entonces cuando se me ocurrió la “Uptown Girl Sonatina.”

Obviamente, cuando Billy ideó estas melodías acabó convirtiéndolas en fantásticas canciones pop. Pero la estructura de las melodías siempre fue clásica, aunque el mundo nunca la escuchara así. Así que es una oportunidad genial para que el mundo escuche un enfoque diferente de esas mismas melodías que todo el mundo conoce y ama.

Un arreglo de piano de una canción de Billy Joel se enfrenta a un reto porque tienes que realizar tanto la parte de piano como la voz. Entonces, ¿cómo priorizas lo que se incluye bajo diez dedos?

Para los arreglos clásicos no tengo en cuenta la parte de piano que aparece en el disco. Empiezo sólo con la melodía vocal y la estructura de acordes. Luego la desmonto y la vuelvo a montar al estilo de una pieza de piano clásica.

Para los arreglos de piano no clásicos me centro en capturar el carácter original de la canción. Primero transcribo sus partes exactas de piano y las melodías vocales, y luego encuentro formas musicales de combinarlas en una parte de piano que se pueda tocar y que se mantenga fiel a la grabación original.

Durante una actuación en el Madison Square Garden con la banda, Billy Joel está tocando el piano y tú el teclado. ¿Cómo se respalda exactamente a un pianista como teclista? ¿Qué papel desempeña usted?

Bueno, hay muchas partes diferentes que cubro. La parte del piano es una constante en la mayoría de los discos, y obviamente él la toca. Pero hay partes de sintetizador, partes de órgano, partes de cuerno, líneas de cuerda, efectos de sonido y todo tipo de colores de sintetizador que crean texturas para apoyar lo que él está haciendo. Así que a veces lo que hago está relacionado con el piano, pero otras veces no.

Hay algunas canciones en las que tocamos doble piano. En “Don’t Ask Me Why” los dos tocamos el piano y tocamos juntos la parte del interludio. En canciones como “You May Be Right” y “My Life,” él’ toca el piano acústico y yo’ toca un piano eléctrico, como un Rhodes o algo así. En «Uptown Girl», él se pone a cantar y yo toco el piano. Así que mi papel varía de una canción a otra para cubrir lo que sea necesario.

Como nota adicional, en su álbum Greatest Hits Volume III, había un tema extra llamado “Hey Girl” Cuando entramos en el estudio para grabarlo, para mi sorpresa, me dice: “Hoy sólo voy a cantar. Tú toca el piano.” Así que cortamos el tema de esa manera y yo toqué el piano. Me imaginé que cuando volviera a casa iba a sustituirlo, pero no lo hizo. Le gustó mucho lo que hice, así que se lo quedó. Así que me convertí en uno de los tres pianistas que han tocado el piano en un disco de Billy Joel, además de él: Richard Tee, Ray Charles y yo.

Eso es buena compañía.

Sí, es un honor estar incluido en una lista tan corta de grandes pianistas. Y me recuerda la importancia de la espontaneidad y de dejar siempre espacio para una actuación espontánea. Lo mismo ocurre cuando ensayamos para un espectáculo y ayudo a hacer los arreglos. Tengo mucho cuidado de dejar la oportunidad de que la espontaneidad ocurra de forma natural, porque la espontaneidad es una gran parte de lo que hace Billy.

Estoy seguro de que lo has visto al ver el programa. Nunca queremos prepararnos en exceso. Queremos mantener esa ventaja todo el tiempo. A Billy le encanta esa espontaneidad y quiere que siempre esté ahí. Así que mi trabajo también es asegurarme de que no se convierta en una máquina demasiado afinada, de que siga existiendo ese toque de rock ‘n’ roll.

Ese es un punto excelente. Hubo un período con el rock y el pop en los ’80s donde los chicos estaban literalmente encerrados en un ritmo’— a menudo con sintetizadores, ¡aunque a veces sin! Y eso no daba espacio a los delanteros o incluso a los solos, ¡no había espacio para respirar o para salir de esa caja!

¡Cierto! Y puede ser estéril a veces. Con Billy, nosotros’estamos realmente ahí arriba actuando. Es un concierto en vivo y tiene esa ventaja. Y creo que el público siente que realmente estamos tocando con el corazón. Es muy divertido hacer conciertos así.

Quiero decir que no parece que no os lo estéis pasando bien. Digámoslo así.