Leslie Lemke

«Leslie Lemke es un hombre memorable». Así describió Morley Safer a Leslie después de verle tocar el piano como parte de un programa de 60 Minutos en 1983 sobre el síndrome de savant. Dustin Hoffman vio el programa y se «emocionó hasta las lágrimas» con Leslie. Cuando el guión de la película Rainman llegó a Hollywood, Dustin Hoffman dijo: «Pensé, me encanta. Quiero interpretar a un sabio». Y lo hizo. Savant se convirtió en una palabra familiar.

La historia de Leslie Lemke comienza en Milwaukee en 1952. Su madre lo dio en adopción al nacer. Como complicación de su nacimiento prematuro, Leslie desarrolló problemas de retina, luego glaucoma, y sus ojos tuvieron que ser extirpados quirúrgicamente en los primeros meses de vida. También hubo daños cerebrales, y Leslie estaba muy enfermo. El condado preguntó a May Lemke, una enfermera-gobernanta a la que conocían y en la que confiaban, si acogería a Leslie en su casa de acogida, enfermo como estaba y con un pronóstico tan grave. Eso no disuadió a May. A los 52 años, y habiendo criado a sus propios hijos, May Lemke dijo que lo haría. Y lo hizo.

En una modesta casa de campo en el lago Pewaukee donde vivía con su marido, Joe, May amaba y cuidaba a Leslie como a una frágil florecilla. Le enseñó a tragar para que pudiera comer y a emitir sonidos para que pudiera comunicarse. Cuando pudo, May ató literalmente su frágil cuerpo al suyo para enseñarle, paso a paso, a caminar. Ponía sus manos sobre las suyas mientras tocaba melodías sencillas en un piano que le había regalado. Y le cantaba.

Leslie estaba intrigado por la música y el ritmo desde niño. Una vez lo encontraron debajo de la cama rasgueando los muelles en una maravillosa melodía. También tenía una memoria extraordinaria y a menudo repetía al pie de la letra, con entonaciones y todo, la conversación de todo un día que había escuchado de quienquiera que fuera a visitar. Leslie tocaba y cantaba a menudo, pero sobre todo las melodías sencillas que cantaba May o las canciones populares de la radio. A May no le gustaba la música clásica.

Pero una noche, cuando Leslie tenía unos 14 años, Joe y May vieron, y Leslie escuchó, una película de domingo por la televisión. A primera hora de la mañana, May escuchó música. Pensó que Joe se había dejado la televisión encendida. Fue a apagarla y allí estaba Leslie, tocando impecablemente de principio a fin, sin haberla escuchado más que una vez, el Concierto para piano nº 1 de Tchaikovsky, que era el tema de esa película. El milagro de Dios, dijo May, se hizo realidad esa noche.

Como una forma de compartir el regalo de Dios de la música de Leslie, May comenzó a hacer que Leslie tocara algunos conciertos en la feria del condado, en iglesias y en escuelas. En junio de 1980 Leslie dio un concierto en Fond du Lac, Wisconsin. Asombrados por lo que habían visto -un joven ciego, discapacitado mental, con parálisis cerebral y que nunca había recibido una lección de música en su vida, tocando lo que parecía un repertorio ilimitado y repitiendo impecablemente todo lo que se le tocaba después de una sola audición-, una cadena de televisión local me trajo las cintas, como autoridad local de salud mental, para ver si había alguna explicación para esta asombrosa habilidad. Les expliqué que se trataba de una circunstancia verdaderamente extraordinaria y muy rara, denominada síndrome del sabio, es decir, islas de genialidad en una persona que, por lo demás, tiene una discapacidad mental grave. Era una condición con la que estaba familiarizado y por la que me había interesado cuando dirigía una unidad infantil en un hospital de Wisconsin.

Por casualidad, había un periodista en esa reunión y el servicio de noticias recogió la historia de este joven extraordinario y su madre igualmente extraordinaria. Walter Cronkite utilizó esa historia para su programa de Noticias Vespertinas de la CBS ese diciembre. Introdujo el segmento con: «Esta es una temporada que celebra un milagro, y esta historia pertenece a la temporada. Es la historia de un joven, un piano y un milagro». Otros programas, como Donahue, Eso es increíble y Oprah acogieron a May y Leslie. El programa 60 minutos se emitió en octubre de 1983. Morley Safer lo considera una de sus 10 historias favoritas, y Leslie formó parte de la edición del 25 aniversario de ese programa en 1993.

Leslie ha dado conciertos por todo Estados Unidos. En 1984 dio una actuación de mando por invitación para los príncipes herederos en Noruega y también ha estado de gira en Japón. Ha seguido dando conciertos pero, con la misma frecuencia, ha tocado gratis en una escuela, una residencia de ancianos, una cárcel o una iglesia.

En la década de 1980, la salud de May comenzó a fallar con la enfermedad de Alzheimer. May había jurado que Leslie nunca sería institucionalizado, y nunca lo fue. La hija menor de May, Mary, acogió a May y a Leslie en su casa en 1984, cuando el Alzheimer de May avanzaba. Durante un tiempo, May vivió con su otra hija, Pat. Pero tras la muerte de Joe en 1987, May volvió a casa de Mary para estar cerca de Leslie. Mary juró que su madre nunca estaría en una residencia de ancianos, y no fue así. A medida que la memoria de May se desvanecía, sólo Leslie y su música podían hacer revivir esos recuerdos. «Ese es mi chico», decía May mientras cantaban juntos. Luego, cuando la música se detenía, May se desvanecía en silencio una vez más. Al igual que ella había dado vida a Leslie, Leslie podía darle vida a ella, una especie de conmovedora venganza. May murió en casa de Mary el 6 de noviembre de 1993.

Leslie vive ahora con la hija de May. Mary Parker. Existía la preocupación de que Leslie pudiera dejar su música con la muerte de May, como había ocurrido con algunos savants en el pasado. Pero no fue así con Leslie; sigue tocando y actuando. La música es el lenguaje de Leslie, y ha sido un conducto hacia la normalización para él. Con su música está más animado, sonríe más, habla más, e incluso se puede ver cómo surge el sentido del humor. Ahora no sólo repite una canción con precisión después de haberla escuchado una sola vez, sino que improvisa y, sí, incluso compone nuevas canciones con sus propias palabras y efectos. Su repertorio parece no tener fondo, su capacidad de recordar no tiene límites. Los músicos profesionales se maravillan de su conocimiento innato de las reglas de la música. Leslie nunca ha recibido una lección de música en su vida.

El síndrome de Savant es raro. Pero aún más raros son los llamados savants prodigiosos: personas discapacitadas que tienen habilidades que serían notables incluso si se dieran en una persona normal. Probablemente hay menos de 100 sabios prodigiosos descritos en este último siglo. Leslie es uno entre mil millones.

Hay algunas investigaciones científicas sobre el síndrome de savant, y plantea algunas cuestiones vitales para entendernos mejor. Pero la explicación de May cuando Morley Safer le preguntó cómo Leslie puede hacer lo que hace, es tan buena como cualquier otra. «Bueno, creo que, como el cerebro estaba dañado, una parte del cerebro -la parte musical- Dios la dejó perfectamente sana y hermosa para que Leslie pudiera tener un talento. Y lo consiguió». Ciertamente lo hizo, y nosotros somos sus beneficiarios.

Lectura adicional

Monty, S. (1981). El niño de May: Una increíble historia de amor. Nashville: T. Nelson

Monty, S. (2012). El niño de May: El resto de la historia : un libro de poderoso amor e inspiración. Charleston, SC.

Treffert, D. A. (2011). Gente extraordinaria: Understanding savant syndrome. Lincoln: iUniverse.

Treffert, D. A., & Tammet, D. (2012). Las tierras del genio: La mente pródiga del autista, adquirido y savant súbito.