Lang Lang ha vuelto: Una superestrella del piano crece

Regresando tras una lesión que puso en peligro su carrera, el pianista clásico más famoso del mundo se replantea su enfoque de la música.

Una lesión en el brazo izquierdo obligó a Lang Lang a tomarse un año sabático:

Era una tarde de esta primavera, y los 19.000 asientos del Madison Square Garden estaban vacíos cuando Billy Joel y Lang Lang empezaron a improvisar en el escenario.

El pianista de Pop había invitado a la superestrella del pianismo clásico a hacer una aparición como invitado en su espectáculo de abril, con las entradas agotadas, en el Garden, y estaban ensayando un dúo de «Root Beer Rag» del Sr. Joel durante la prueba de sonido, llevándolo de rápido a vertiginoso.

Entonces empezaron a hacer el tonto. De repente, estaban intercambiando riffs del Concierto «Emperador» de Beethoven. Hicieron equipo con algo de Bach. Finalmente, con la banda del Sr. Joel mirando sorprendida, los dos se lanzaron a la estruendosa apertura del Concierto para piano nº 1 de Tchaikovsky.

Fue una señal tan buena como cualquier otra de que el Sr. Lang -el pianista de concierto más famoso, y financiable, del mundo- todavía tiene sus chuletas , después de que una lesión que amenazaba su carrera en el brazo izquierdo en 2017 lo dejara fuera durante más de un año.

Billy Joel, a la izquierda, con el señor Lang en el Madison Square Garden esta primavera

Pero él insiste en que no es el mismo hombre, ni el mismo músico. El Sr. Lang -que durante mucho tiempo mantuvo que su mayor temor era una lesión que le dejara sin poder tocar el piano y, por tanto, como dijo una vez, «me dejara inútil de por vida»- pasó su forzado año sabático haciendo balance.

«Aproveché eltiempo», dijo el Sr. Lang en una entrevista, «para replantearme todo lo que hago».

Su crisis de salud llegó en un momento crucial. El Sr. Lang, que acaba de cumplir 37 años, está en una edad en la que debe recorrer la siguiente etapa del viaje de niño prodigio a artista maduro, incluso veterano. Estas transiciones no son fáciles, señaló el director de orquesta y pianista Daniel Barenboim, mentor del Sr. Lang y antiguo niño prodigio.

«O el niño se va y el prodigio se queda», dijo Barenboim, «o el prodigio se va y el niño se queda».

Que el señor Lang ha tomado el primer rumbo es evidente para el director de orquesta Franz Welser-Möst, director musical de la Orquesta de Cleveland, que conoce al pianista desde que el señor Lang era un adolescente.

«Todos pasamos por fases, y creo que hubo un tiempo en el que el éxito empezó a tener una influencia negativa en él», dijo el Sr. Welser-Möst. «Luego estuvo fuera del negocio por razones de salud durante bastante tiempo, lo que fue un shock para él. Desde entonces ha cambiado como músico. Antes buscaba el virtuosismo en la música de muchas de estas piezas. Ahora ha madurado. Mucho».

Aparte de su machacona prueba de sonido de Tchaikovsky con el Sr. Joel, el Sr. Lang se está tomando un descanso de los caballos de batalla románticos que tanto gustan al público y con los que se hizo famoso. Los críticos se quejaron a veces de que esas piezas sacaban a relucir su lado más torpe; ahora se está ganando los elogios con un programa reducido de obras más refinadas de Mozart y Beethoven. La próxima temporada se concentrará en Bach. En junio se casó con Gina Alice Redlinger, una pianista que conoció en Berlín tras uno de sus conciertos hace unos años, y está pensando en formar una familia.

«Ya pasamos por momentos difíciles», dijo, y añadió que la Sra. Redlinger había sido un apoyo cuando se lesionó. «Y ella me ayudó».

Después de pasar más de la mitad de su vida como músico de gira, ha decidido dar menos conciertos. Planea reducirse a 70 u 80 al año, frente a los aproximadamente 130 que hacía antes de su lesión, porque quiere tener más tiempo para, bueno, vivir su vida, así como para dedicarse a proyectos educativos.

«Necesito esos días extra, porque si no, no puedes concentrarte realmente en todo lo que haces», dijo.

No es que el viejo Lang Lang -es decir, el joven y extravagante Lang Lang- haya desaparecido por completo.

Pocos solistas clásicos, después de todo, hacen cameos en los conciertos de Billy Joel. Quién si no podría conseguir que Steinway bautizara este año una nueva línea de pianos de cola en su honor, de la misma manera que los fabricantes de guitarras llevan desde hace tiempo el nombre de instrumentos de estrellas como Eric Clapton y Les Paul? ¿O trabajar con el director Ron Howard, que está desarrollando una película biográfica basada en la educación del Sr. Lang, que se hizo rico en China? ¿O celebrar su boda en Versalles con una fiesta que podría haber envidiado María Antonieta, y con varios nombres destacados como invitados?

Pero muchas cosas han cambiado – hasta su rutina de entrenamiento.

El Sr. Lang atribuyó su lesión al exceso de trabajo: Había estado de gira con varias piezas exigentes mientras se enseñaba a sí mismo el Concierto para piano para la mano izquierda de Ravel, escrito para Paul Wittgenstein, que perdió su brazo derecho en la Primera Guerra Mundial. El Sr. Lang terminó con tendinitis , tan peligrosa para un pianista como lo es para un lanzador . Se puso lo suficientemente mal que en abril de 2017, decidió cancelar unos meses de conciertos para recuperarse; al final, se tomó más de un año de descanso.

Estos días, es más cuidadoso. «Vuelvo más a lo básico», dijo sobre su nuevo enfoque para practicar, que hace durante una hora cada mañana y cada noche. «Es más saludable»

Una mañana reciente en el centro de Manhattan, entró en un estudio y repasó cuidadosamente las escalas mayores y menores en todas las tonalidades. Pero ahora se detenía de vez en cuando para estirar, haciendo una pausa para girar lentamente la cabeza sobre los hombros, o para cruzar los brazos uno sobre otro frente al pecho.

«Quiero desarrollar más músculos», dijo, «pero sin que me duela»

Un todoterreno negro acabó recogiéndolo para llevarlo a Newark a una ceremonia de corte de cinta en un nuevo laboratorio de piano que la Fundación Internacional de Música Lang Lang había donado a la Escuela de la Primera Avenida -que también ha recibido varias docenas de pianos digitales Roland, junto con libros de instrucción del Método de Piano Lang Lang- como parte del compromiso multimillonario de la fundación de ampliar el acceso a la educación musical en las comunidades desfavorecidas.

Mientras el coche serpenteaba entre el tráfico, habló de su nuevo álbum, «Piano Book», su primer lanzamiento desde que regresó al sello Deutsche Grammophon -en parte para aprovechar las mejores oportunidades de promoción disponibles al formar parte del gigante Universal Music Group- tras varios años con Sony Classical.

Su elección de repertorio en el álbum es casi una burla para aquellos que han encontrado sus elecciones artísticas demasiado seguras: «Piano Book» es una colección de piezas cortas, en su mayoría grandes éxitos, como «Für Elise» de Beethoven y «Clair de Lune» de Debussy.

«Mucha gente decía: ‘¿Hablas en serio? Estás tocando ‘Fur Elise’?». dijo el Sr. Lang.

Pero, añadió, las grabó porque, sencillamente, le gustan -y porque, aunque estas castañas son interpretadas por estudiantes de todo el mundo, no siempre es fácil encontrar grabaciones de calidad.

El álbum también se ha diseñado para la era del streaming musical. Dado que los grandes servicios de streaming generan ingresos cada vez que se reproduce una pista, premian los álbumes con muchas pistas cortas frente a los que tienen menos pistas largas, como ocurre con la mayoría de las sinfonías y conciertos. A los cuatro meses de su lanzamiento en marzo, la grabación de «Für Elise» del Sr. Lang había sido reproducida 5,1 millones de veces en Spotify.

El Sr. Lang nació en 1982 en un cuartel militar de Shenyang, China, donde su padre, que tocaba el erhu, un instrumento chino de arco, tenía un trabajo como músico de las Fuerzas Aéreas. Sus padres, cuyos grandes sueños artísticos se vieron frustrados por la Revolución Cultural, cuando la música clásica estaba prácticamente prohibida, le compraron un piano cuando aún era un niño, y a menudo cita un dibujo animado de Tom y Jerry, «El Concierto del Gato», en el que el gato y el ratón se pelean durante el intento de Tom de interpretar a Liszt, como una influencia temprana.

Pero sus padres tuvieron dificultades para conseguirlo.

Pero sus padres tuvieron dificultades para pagar su educación musical. Cuando el Sr. Lang tenía 9 años, su padre dejó su trabajo -para entonces era policía- y se trasladó con él a Pekín para que el Sr. Lang pudiera estudiar piano más seriamente. Su madre se quedó en Shenyang y trabajó para poder enviarles 150 dólares al mes, que tuvieron que estirar para pagar el alquiler, las clases y la comida.

Su padre le presionó sin descanso, según escribió el Sr. Lang en sus memorias de 2008, «Journey of a Thousand Miles» (Viaje de mil millas), e incluso le instó a suicidarse después de que su primer profesor en Pekín le abandonara. «Muérete ahora antes que vivir en la vergüenza», recuerda el Sr. Lang que le dijo su padre. El padre del Sr. Lang le lanzó un frasco de píldoras y le dijo que se las tragara todas antes de ordenarle que saltara por su balcón.

El Sr. Lang escribió que estuvo a punto de dejar el piano en ese momento, golpeando la pared para hacerse daño en las manos y dejando de tocar durante meses. Pero el momento de locura pasó; padre e hijo se reconciliaron; y el Sr. Lang volvió al piano, pasando a estudiar en el Conservatorio Central de Música de Pekín y, finalmente, ganando una plaza en el Instituto de Música Curtis de Filadelfia, donde estudió con su director, Gary Graffman.

«Técnicamente, era increíble», recordaba el Sr. Graffman sobre la audición del Sr. Lang. «Tenía esa cosa de la comunicación. Sí, sus manos se dirigían al techo y ese tipo de cosas, pero incluso si cerrabas los ojos, realmente existía esa comunicación».

Cuando tenía 17 años, llegó su gran oportunidad al sustituir en el último momento a André Watts con la Orquesta Sinfónica de Chicago. De la noche a la mañana se convirtió en una sensación.

Su carrera despegó justo cuando China se convertía en una potencia de la música clásica: un nuevo e importante mercado para las grabaciones, una parada obligatoria en las giras de las orquestas y una importante fuente de nuevos artistas.

Pero cuando la nueva generación de músicos asiáticos empezó a abrirse camino, a veces se enfrentó a los prejuicios. En sketches de comedia, Yuja Wang, otra pianista estrella de China, se ha burlado del tropo de que los músicos asiáticos tienen una gran técnica pero tocan como autómatas sin alma. El Sr. Lang dijo que su estilo emocional y expresivo puede haber sido en parte una reacción a los estereotipos.

«Decían que los asiáticos eran algo fríos, que eran reservados», recordó. «Desde el principio, siempre intenté hacer más cosas»

Lo hizo. Y con una técnica deslumbrante, un espectáculo exuberante, un marketing astuto -y aprovechando oportunidades como la de tocar en la inauguración de los Juegos Olímpicos de Pekín en 2008- se convirtió en una superestrella. Al igual que otros artistas clásicos, patrocinó un reloj suizo. ¿Y lo que es más inusual? Una línea de Adidas lleva su nombre y tocó con Metallica.

Pero destacados críticos, muchos de los cuales habían quedado inicialmente impresionados por su talento, empezaron a denunciar regularmente lo que percibían como insípido en su forma de tocar. Anthony Tommasini, el principal crítico de música clásica de The New York Times, criticó el recital del Sr. Lang en el Carnegie Hall en 2003, escribiendo que su forma de tocar era «a menudo incoherente, autoindulgente y grosera». En 2015, John Allison se quejó en The Telegraph de que el Sr. Lang tocaba a Chopin con «una vulgaridad que rara vez, si es que alguna vez, se escucha en la plataforma de conciertos de Londres».»

Pero el público -y el Sr. Lang- no es el único que se ha quejado.

Pero el público -y, lo que es igual de importante, los principales maestros- siguió impresionado. El Sr. Welser-Möst recordó que cuando el Sr. Lang vino a Cleveland hace varios años para tocar el exigente Segundo Concierto para Piano de Bartok, el pianista le pidió ayuda con algo de Mozart.

El Sr. Welser-Möst dijo que respondió poniendo a prueba al Sr. Lang, diciéndole que le entrenaría en las sonatas de Mozart si el Sr. Lang acudía al escenario una hora y media antes del concierto de Bartok.

«Y allí estaba», dijo el Sr. Welser-Möst. «Eso demuestra el tipo de disciplina que tiene. Ya era una enorme estrella. No conozco a mucha gente que tenga ese tipo de humildad»

El Sr. Lang ha ntentado equilibrar esa humildad y curiosidad con Metallica, el Sr. Joel y «Für Elise». No siempre es fácil. La música clásica puede lamentar su creciente marginación de la cultura en general, pero a menudo también desconfía de los esfuerzos de popularización. Incluso el Sr. Lang admitió dudas ocasionales.

«Realmente quiero llevar la música clásica a algunas áreas nuevas», dijo. «Pero a veces pienso, ¿tal vez es demasiado lejos? Tal vez debería retroceder un poco?»

El violinista Itzhak Perlman -al que el Sr. Lang citó como inspiración para su equilibrio entre populismo y arte, junto con Luciano Pavarotti y Yo-Yo Ma- dijo que siempre se lo pensó mucho a la hora de decidir sumergirse en algo fuera del repertorio principal, como el klezmer.