Canciones del oeste y de vaqueros

Aunque a menudo se habla de ella al mismo tiempo que de la música «Country», el «Western» es un área distinta de la música popular estadounidense cuyas raíces se remontan a la época de las fronteras del siglo XIX.

Lista de reproducción

Cinco grabaciones de las colecciones de la Biblioteca del Congreso

Una canción pionera cantada por el folclorista Vance Randolph, que la aprendió en Kansas en su juventud.

Una canción vaquera cómica sobre la llegada de la bicicleta al Oeste cantada por Lum Wilson «Bill» Jackson en 1941.

Compuesta y cantada por Harry Stephens. Un ejemplo de canción de trabajo compuesta por un vaquero para arrear el ganado por la noche.

Cantada por Bob Roberts, letra de Grant Clarke, música de Lewis F. Muir y Maurice Abrahams, 1912. Un ejemplo temprano de una «canción de vaqueros» de gran éxito compuesta para el mercado popular por quienes tenían poca o ninguna experiencia en el Oeste.

Transmisión por Internet de su actuación en la Biblioteca del Congreso, el 2 de octubre de 2008.

Las canciones del «Oeste» empezaron a surgir a mediados del siglo XIX, reflejando la mezcla única de pueblos anglosajones, celtas, españoles y otros europeos, africanos, nativos y centroamericanos de la región de Texas, Arizona y Oklahoma. Además, los grandes recorridos de los años 1860 a 1890 atrajeron a jóvenes de todo el país y del extranjero para trabajar como vaqueros. Adaptaron a su gusto las viejas canciones populares y folclóricas, y añadieron letras serias y cómicas sobre sus vidas y su trabajo, así como llamadas y gritos especiales para arrear el ganado y comunicarse entre sí en las vastas extensiones del camino. También floreció la poesía vaquera. Las terminales más occidentales de los ferrocarriles se convirtieron en puntos en los que se cantaban y compartían canciones vaqueras, que luego los vaqueros que volvían a casa llevaban a nuevas partes del Oeste. Por ejemplo, la cabecera del ferrocarril en Abilene, Kansas, reunió a vaqueros de muchos territorios del suroeste. La canción pionera «Home on the Range», escrita por el Dr. Brewster M. Higley y musicada por Daniel Kelly hacia 1874, no muy lejos de esta cabecera de ferrocarril, fue difundida rápidamente por todo el Oeste en la década de 1870 por los vaqueros en los viajes de ganado.

Como el asentamiento de México incluyó partes de lo que se convirtió en el Oeste de Estados Unidos en 1848, los Corridos, o baladas, cantados por los allegados a la cultura mexicana suelen incluir tanto la historia de Estados Unidos como la de México. Un ejemplo es el Corrido villésta de la toma de Matamoros, que trata de la toma de Matamoros por las fuerzas revolucionarias mexicanas en 1913, una batalla que tuvo un impacto en los Estados Unidos ya que muchos habitantes de la ciudad huyeron de la violencia cruzando a Brownsville, Texas. (Véase también «Canción mexicano-americana»)

Gene Autry, retrato de cabeza y hombros, de frente. 1953. New York World-Telegram and the Sun Newspaper Photograph Collection Prints and Photographs Division, Número de reproducción: LC-USZC2-5863. Autry, que creció en un rancho de Texas, popularizó la música vaquera en el escenario, la televisión y la radio a partir de principios de la década de 1930.

Las canciones de los pioneros, los Rangers de Texas y la fiebre del oro también pasaron a formar parte de la mezcla que hoy llamamos música del Oeste. Algunos ejemplos de canciones de pioneros son «Root Hog or Die», y «Freighting from Wilcox to Globe», y la canción de pioneros mormones «St. George». Una canción de la difícil vida de los agentes de la ley de Texas es «The Texas Ranger». Hay muchas canciones sobre la fiebre del oro, incluyendo «Clementine», sobre la fiebre del oro de California, y «The dreary Black Hills», sobre la fiebre del oro de Dakota del Sur.

La frontera del Oeste fue mitificada en la prensa popular, y numerosas canciones que celebraban a los vaqueros, los indios, los forajidos y las maravillas de las tierras occidentales fueron escritas por compositores que no tenían conocimiento de primera mano del Oeste. Los espectáculos itinerantes como Buffalo Bill’s Wild West eran igualmente dramáticos, pero más auténticos, y presentaban a personajes de la frontera como el propio Buffalo Bill Cody, la tiradora Annie Oakley y el jefe Toro Sentado. El espectáculo de Buffalo Bill viajaba con una banda de música completa, que tocaba los favoritos populares de la época, marchas de caballería y material del programa como «The Passing of the Red Man» de Karl I. King. «At the Bully Wooly Wild West Show», del cuarteto Peerless, es una evocación de 1913 de estos espectáculos.

La región también produjo una música de baile social distintiva, ya que los músicos mexicanos adaptaron los acordeones que tocaban los inmigrantes alemanes y bohemios a su propia música, e incluso dieron a sus valses y polcas interpretaciones españolas distintivas. Los violinistas tejanos desarrollaron un repertorio muy diferente al de los violinistas del resto del país, tocando muchos valses y otras formas europeas, y favoreciendo las melodías a tres o más partes, en contraste con las melodías a dos partes que dominaban los Apalaches y otras tradiciones de violín. En el siglo XX, floreció el estilo de violín tejano de «arco largo», que incorporó influencias del blues y el jazz.

La época de los grandes transportes de ganado terminó en la década de 1890, pero incluso con el cierre de la frontera, el atractivo de las canciones de vaqueros y la música del oeste perduró. Aunque los vaqueros ya no recorrían el Camino de Chisholm hacia el norte, todavía había mucho trabajo con el ganado en los ranchos y en los rodeos, y en las canciones, el teatro, la ficción popular y las películas, el vaquero había surgido plenamente como un héroe auténtico y verdaderamente americano, una especie de caballero de las llanuras. En las ciudades, esto podía resultar algo anacrónico, y fue el sitio de un joven de Brooklyn disfrazado de vaquero el que inspiró la canción de 1912 «Ragtime Cowboy Joe», que desde entonces se ha convertido en un estándar del repertorio del western. Pero para los que aún poseen, trabajan o viven en ranchos del oeste, las «verdaderas» canciones vaqueras suelen ser las escritas por las personas que compartieron esa vida, así como las canciones de los pioneros del oeste que se abrieron paso en el repertorio vaquero. Las canciones vaqueras se siguen escribiendo y cantando hoy en día. Los ejemplos disponibles en esta presentación incluyen conciertos de D.W. Groethe de Montana y Dakota del Sur,The Bar J Wranglers de Wyoming, y Wylie Gustafson y Paul Zarzyski de Montana.

En 1908 y 1910 se publicaron dos colecciones impresas pioneras: Songs of the Cowboy de Jack Thorp y Cowboy Songs and Other Frontier Ballads de John Lomax. Ambos ayudaron a garantizar que en el futuro al menos algunas de las canciones de vaqueros más conocidas pudieran remontarse a vaqueros reales. Algunas de esas canciones se grabaron comercialmente, algunas incluso cantadas por antiguos vaqueros como Jules Verne Allen y Harry McClintock, o por cantantes con experiencia de primera mano en el Oeste, como Carl T. Sprague, que popularizó «When the Work’s All Done This Fall» y «The Dying Cowboy». 1 A partir de 1933, John Lomax y su hijo Alan grabaron las canciones y los relatos de muchos vaqueros de la vida real en inglés y en español mientras recopilaban grabaciones de campo para la Biblioteca del Congreso.

Algunas canciones de vaqueros encontraron su camino en otros géneros. En 1923, el barítono Royal Dadmun, nacido en Massachusetts, grabó dos canciones vaqueras en formato artístico: «Rounded Up in Glory», una canción recopilada por John Lomax, a la que puso música Oscar J. Fox, un tejano de familia ganadera que puso música a otras canciones vaqueras; y «A Roundup Lullaby», escrita por el poeta vaquero Charles «Badger» Clark, y musicada por la compositora Gertrude Ross, que enseñó composición a Eleanor Remick Warren. «A Roundup Lullaby» encontró un amplio público e incluso fue cantada por Bing Crosby en una película de 1936, Rhythm on the Range.

Roy Rogers y Dale Evans, retrato de hombros y cabeza, de frente. 1953. National Broadcasting Company, 1954. Colección de fotografías del New York World-Telegram y del Sun Newspaper. Prints and Photographs Division, Número de reproducción: LC-USZ62-126394. Roy Rogers formó el grupo de música vaquera The Sons of the Pioneers con Bob Nolan y Tim Spencer en 1934.

Cuando el cine sonoro llegó a finales de la década de 1920, el vaquero cantante se convirtió en un héroe básico de las películas del Oeste. Ken Maynard, un vaquero de rodeo y veterano del espectáculo del Salvaje Oeste de Buffalo Bill, comenzó en el cine mudo, pero se convirtió en el primer vaquero cantante de la pantalla. Le siguieron muchos vaqueros cantantes, y Maynard acabó siendo eclipsado por el enorme éxito de Gene Autry, que procedía de una familia de ganaderos de Texas, y de Roy Rogers, un nativo de Ohio que cofundó los Hijos de los Pioneros, un grupo de cantantes del Oeste cuyos otros miembros procedían de Oklahoma, Texas y Canadá.

Autry disfrutó de muchos éxitos nacionales, algunos de los cuales coescribió, como su tema «Back in the Saddle Again» y «That Silver Haired Daddy of Mine». Antes de dejar los Sons of the Pioneers para dedicarse a su carrera cinematográfica, Rogers grabó con el grupo «Tumbling Tumbleweeds», un gran éxito, y una celebración de la imagen romántica del vaquero errante y sin rumbo. Los Sons of the Pioneers se reagruparon sin Rogers y siguieron cosechando un gran éxito con una combinación de armonías ajustadas, temas del oeste y el singular sabor a swing que Hugh y Karl Farr, dos tejanos de ascendencia escocesa-irlandesa y cherokee, añadieron con su violín y su guitarra.

En la década de 1930 se produjo una gran migración de personas que huían del tazón de polvo del suroeste y el medio oeste. Una gran parte de estas personas se dirigieron a California para convertirse en trabajadores migrantes. Llevaron su música con ellos, por lo que esta migración tuvo un impacto en la música del Oeste, ya que la música tradicional de los agricultores se mezcló con la música popular del Oeste que estaba surgiendo. En particular, el cantante Woody Guthrie surgió como un cantante y compositor que llamó la atención sobre la difícil situación de los emigrantes del dust bowl. Su álbum Dust Bowl Ballads, publicado en 1940, fue el más exitoso de su carrera. 2

En este periodo surgió el estilo que ahora se conoce como «Western Swing». Grupos como Milton Brown and his Musical Brownie y Bob Wills and the Texas Playboys lideraron el camino, tocando una mezcla a menudo estridente de influencias del oeste, pop, jazz y folk, y presentando guitarras eléctricas y baterías, Una melodía de swing occidental puede incluir una vieja melodía de violín con un fraseo de blues y jazz, un poco de melodía alemana o checa interpretada con un toque español, y un ritmo rápido de Dixieland. El Western Swing también llevó la música del oeste hasta California, donde muchos artistas actuaron ante grandes audiencias de recién llegados de Texas y Oklahoma en las décadas de 1940 y 1950.

Cantantes de Texas y Oklahoma como Ernest Tubb, Hank Thompson, Lefty Frizzell y Floyd Tillman también surgieron en la década de 1940. Aunque no se les consideraba artistas del Western Swing, incorporaron su influencia en su estilo. Sus canciones a menudo celebraban (o maldecían) lo que Hank Thompson llamaba «El lado salvaje de la vida» en una de sus canciones. En esta época, la influencia del western era tan fuerte que los artistas de country empezaron a copiarla. Hank Williams, oriundo de Alabama, llamó a su banda «The Drifting Cowboys», y su sonido debía mucho al estilo del Oeste.

En las décadas de 1950 y 1960, surgió una generación de cantantes y compositores del Oeste con un estilo influenciado por los artistas del Oeste, así como un enfoque lírico franco y directo que los diferenciaba de los establecimientos de música Country y pop. Bakersfield, California, donde se habían asentado muchos westerners en las décadas de 1930 y 1940, se convirtió en un nuevo centro de la música western, con Buck Owens y Merle Haggard a la cabeza. Artistas nacidos en Texas, como Willie Nelson y Waylon Jennings, regresaron a Texas tras sus estancias en Nashville, y siguieron sus estilos individuales hasta alcanzar un gran éxito. George Jones, considerado por algunos como el mejor cantante de Country o del Oeste, también es natural de Texas.

En la década de 1970, el Western Swing experimentó un renacimiento de su popularidad que ha llegado hasta nuestros días. Merle Haggard grabó dos álbumes de homenaje a Bob Wills en 1970 y 1973, e interpretó el material de Wills en directo con muchos de los Texas Playboys originales. Grupos jóvenes como Asleep at the Wheel y Commander Cody and his Lost Planet Airmen tocaron Western Swing para un público criado en el rock. Más recientemente, el cantautor tejano Lyle Lovett ha incorporado y adaptado gran parte del Western Swing a su obra. Riders in the Sky, un trío muy hábil inspirado en los Hijos de los Pioneros, alcanzó una gran popularidad e incluso presentó un programa de televisión para niños con una mezcla de Western Swing clásico y los estilos de los vaqueros cantantes de Hollywood. En la actualidad, grupos jóvenes como las Quebe Sisters, un trío de violinistas de Fort Worth, mantienen viva la música del Oeste y el swing en el siglo XXI.