Cómo tocar new soul en el piano fácil

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«Alma» de Pixar trata sobre un pianista de jazz que tiene una experiencia cercana a la muerte y se queda atrapado en el más allá, contemplando sus decisiones y lamentando la existencia que mayormente daba por sentada. El veterano de Pixar Pete Docter es el codirector acreditado, junto con el dramaturgo y guionista Kemp Powers, que escribió la extraordinaria «Una noche en Miami» de Regina King. A pesar de sus temas de peso, el proyecto tiene un toque ligero. Un músico podría comparar «Soul» con un riff extendido, o un ejercicio de cinco dedos, lo que está muy en el espíritu del jazz, un arte centrado en la improvisación que se representa honorablemente y con precisión en la pantalla cada vez que Joe u otro personaje músico comienza a tocar.

El prólogo llega a su punto álgido con Joe (al que pone voz Jamie Foxx) cayendo en una alcantarilla abierta y acabando en coma en un hospital. Es un final de giro de un gran día en el que a Joe se le ofreció finalmente un trabajo de personal en su escuela, y luego clavó una audición con una leyenda del jazz visitante llamada Dorothea Williams (Angela Bassett) que lo había invitado a tocar con ella esa noche. Después de su casi mortal caída, el alma de Joe es enviada al Gran Más Allá, básicamente un vestíbulo cósmico con una larga pasarela, donde las almas se alinean antes de dirigirse hacia una luz blanca. Joe no está preparado para El Fin, así que huye en la otra dirección, se cae de la pasarela y acaba en una zona de colores brillantes pero todavía purgatoria conocida como El Gran Antes.

El Gran Antes es un poco como el escenario de la comedia metafísica de Albert Brooks «Defendiendo tu vida». Tiene sus propias reglas y procedimientos, y forma parte de un ecosistema espiritual más amplio en el que ciertas cosas tienen que ocurrir para que otras ocurran. Hay un toque de estructura/trama de videojuego en toda la premisa, y se refuerza con el estilizado dibujo de los personajes del Gran Antes en posiciones de supervisión sobre mentores y protoalmas: son figuras cubistas bidimensionales que cambian de forma, hechas de elegantes líneas de neón.

El propósito de los Grandes Antes es mentorizar a las almas frescas para que descubran una «chispa» que les impulse a una vida feliz y productiva en la Tierra. Joe está motivado principalmente por el deseo de evitar la luz blanca y volver a la tierra de alguna manera (y tocar ese increíble concierto que había estado esperando toda su vida), así que asume la identidad de una aclamada psicóloga sueca y hace de mentor de una problemática blip conocida sólo por su número, 22 (Tina Fey). La 22 es una cínica displicente que ha rechazado la tutoría de algunas de las más grandes figuras de la historia mortal, como Carl Jung y Abraham Lincoln. ¿Podrá Joe romper la racha y ayudarla a encontrar su propósito? ¿Has visto alguna vez una película de Pixar? Por supuesto. En estas películas se trata principalmente de cómo ocurren las cosas, rara vez de lo que ocurre.

Dicho esto, hay un ingenioso giro cómico hacia la mitad de la película que anima «Alma» justo cuando empezaba a arrastrarse, y es mejor no estropearlo aquí (aunque los tráilers y los anuncios ya lo hayan hecho). Basta con decir que 22 acaba encontrando su chispa, aunque le cuesta mucho esfuerzo y más de una desventura salvaje para conseguirlo; y que Joe reexamina sus años en la tierra como profesor genial pero manso y los encuentra insuficientes. No hizo tantos amigos como debería y se vio consumido por los temores que le hicieron cambiar su sueño infantil de convertirse en un artista de jazz en activo por una vida más ordinaria. (La madre de Joe, interpretada por Phylicia Rashad, no apoya su música). El inconveniente es que esto convierte a «Soul» en otra de la serie de películas de animación (incluyendo «La princesa y el sapo» y «Espías disfrazados») en las que un raro personaje principal negro se transforma en otra cosa durante la mayor parte del tiempo de duración de una película.

¿Es ésta la primera película sobre la crisis de los cuarenta estrenada por Pixar? Posiblemente, aunque Woody en las películas de «Toy Story» también parecía tener un toque de esa aflicción. La película es un poco desaliñada y desorganizada con su mitología/reglas, algo en lo que Pixar suele ser meticuloso, hasta el punto de ser obsesivo. No estoy convencido de que todo tenga sentido en el gran esquema para cuando llega la secuencia final. El mensaje de la película podría resumirse así: «No te obsesiones tanto con la ambición que te olvides de pararte a oler las flores». Una tarjeta de cumpleaños podría haberle dicho eso. Y algunos de los chistes son un poco DreamWorksy, como la parte en la que un alma perdida regresa a la tierra y se da cuenta de que ha desperdiciado completamente su vida trabajando en fondos de cobertura; una mega-corporación internacional despiadada como Disney -que metió la mayor parte de su repertorio de 20th Century Fox en una «bóveda» el año pasado para empujar a la gente a alquilar o comprar nuevos productos de Disney, y que una vez demandó a las guarderías por poner sus personajes en los murales sin permiso- no tiene por qué dar lecciones a nadie más sobre el vacío moral del materialismo.

Y, sin embargo, dejando de lado «Cars» y sus diversos derivados, Pixar nunca ha estrenado una película rotundamente mala. Y ésta es buena: agradable e inteligente, con un corazón generoso, una actuación de voz comprometida y algunas de las imágenes más espeluznantes de la historia de Pixar (incluyendo un fantasmagórico barco pirata de color rosa que pertenece a un «místico sin fronteras», con las velas atadas, un ancla con el símbolo de la paz y «Subterranean Homesick Blues» de Bob Dylan sonando en un bucle continuo). La compañía se ha afianzado en el centro de la cultura popular durante décadas, y su reputación se ha visto reforzada por películas de animación que combinan un diseño y unos gráficos innovadores, una animada comedia física y verbal, una acción impecablemente escenificada y una sensibilidad que uno de mis antiguos libros de texto de cine de la universidad denominaba «sprezzatura», descrita en El libro del cortesano de Baldassare Castiglione de 1528 como » . una cierta despreocupación, para ocultar todo el arte, y hacer que todo lo que uno hace o dice parezca sin esfuerzo, y casi sin pensar en ello». En otras palabras, Pixar hace que todo parezca fácil, incluso cuando cientos de personas trabajaron en el proyecto lo suficiente como para justificar una sección de «bebés de producción» en los créditos finales.

A pesar de parecer un Pixar bastante menor en general, «Soul» resultará de interés histórico porque, a pesar del problema de la transformación, y cuando no se ve envuelto en tontos tejemanejes de ultratumba, es el proyecto de Pixar más abiertamente negro que se ha estrenado hasta ahora. Su representación del jazz no sólo es precisa en cuanto a su banda sonora de cortes clásicos y a la representación de la interpretación (el toque de piano y trompeta es tan correcto como cualquier cosa en «Mo’ Better Blues» de Spike Lee), sino también su contexto cultural más amplio.

En un flashback, el padre de Joe, que le introdujo en el jazz, describe la música como una de las mayores contribuciones afroamericanas a la cultura mundial. Hay muchos otros toques en la película que atestiguan el anclaje de la historia en una experiencia más allá de las normas suburbanas blancas de clase media que Pixar adopta por defecto. Incluso hay una visita a una barbería negra que muestra una variedad de peinados masculinos; una broma sobre la dificultad de un hombre negro para llamar a un taxi en Nueva York («¡Esto sería difícil incluso si no llevara una bata de hospital!»); y una referencia a Charles Drew, un médico negro al que se le atribuye ser el pionero de la transfusión de sangre. Esta distinción da peso a líneas que podrían no haber sido registradas en una película de Pixar con protagonistas blancos, como la ocurrencia de 22: «Aquí no se puede aplastar un alma. Para eso está la vida en la tierra».