Cómo la música podría convertirse en una parte crucial de su higiene del sueño

En medio de una pandemia, el sueño nunca ha sido más importante—o más esquivo. Los estudios han demostrado que una noche completa de sueño es una de las mejores defensas para proteger el sistema inmunitario. Pero desde que comenzó la propagación del COVID-19, la gente de todo el mundo se acuesta más tarde y duerme peor; las historias de sueños aterradores y vívidos han inundado las redes sociales.

Para combatir el insomnio, la gente recurre a todo tipo de técnicas, como los medicamentos contra el insomnio, las aromaterapias, los toques de queda electrónicos, los entrenadores del sueño y la meditación. Pero otro sedante poco habitual también ha experimentado un aumento de su uso a la hora de dormir: la música. Mientras que la música para dormir solía estar confinada a los márgenes de la cultura, ya sea en conciertos vanguardistas que duran toda la noche o en sesiones de meditación New Age, en la última década ha entrado en la corriente principal. Los artistas de ambiente colaboran con musicoterapeutas, las aplicaciones producen horas de nuevos contenidos y las transmisiones de sueño han aumentado su popularidad en YouTube y Spotify.

Y desde que los impactos del coronavirus han aumentado la ansiedad de la vida cotidiana, los streams de artistas y las descargas de aplicaciones de bienestar se han disparado, formando hábitos a la hora de dormir que podrían resultar duraderos. Al mismo tiempo, los científicos están profundizando: en septiembre de 2019, el Instituto Nacional de Salud concedió 20 millones de dólares a proyectos de investigación en torno a la musicoterapia y la neurociencia. A medida que el campo se expande, los expertos imaginan un mundo en el que los álbumes diseñados científicamente podrían ser tan eficaces y de uso común como los somníferos.

Mejorar las aristas del sueño

El sueño y la música han estado entrelazados durante siglos: un mito de la creación de las Variaciones Goldberg de Bach implica a un conde insomne. Más recientemente, la fascinación occidental por la música del sueño resurgió en los años 60, cuando compositores minimalistas experimentales como John Cage, Terry Riley y miembros del colectivo Fluxus empezaron a organizar conciertos durante toda la noche. Riley se inspiró en el misticismo oriental y en los eventos de música clásica india que se celebraban toda la noche, y su objetivo era provocar en lugar de calmar: “Se sentía como una gran alternativa a la escena de los conciertos ordinarios,” dijo en una entrevista de 1995.

Uno de los acólitos de esta escena fue Robert Rich, quien, siendo estudiante de Stanford en 1982, montó su primer “concierto para dormir” ante unos 15 dormilones. Su público se acomodó en sus sacos de dormir en la sala de un dormitorio mientras Rich creaba drones con un eco de cinta, un delay digital y una reverberación de muelle durante 9 horas. “Me fascinaba la idea de utilizar la música con fines de inducción al trance”, cuenta a TIME. “La intención no era hacer música para dormir más profundamente, sino para potenciar los bordes del sueño y explorar la propia conciencia”

William Basinski también abordó la música para dormir a través de la lente de la experimentación minimalista. En aquel momento, Basinski estaba jugando con la música generativa y los bucles de retroalimentación— música que se desarrollaba lentamente durante horas. Al principio, su trabajo suscitaba poco interés más allá de su burbuja de Brooklyn. “Me habría encantado que la gente entendiera más lo que estaba haciendo” pero tardó bastante tiempo” dice. “Pero me permitía entrar y salir del tiempo” conseguir algo de paz, soñar despierto”.

Mientras Rich, Basinski y otros empujaban los límites de las convenciones, otros entraron en el espacio de la música para dormir por razones más prácticas. El músico electrónico Tom Middleton había creado música ambiental adormecedora como miembro de Global Communication y otras bandas en los años 90, pero nunca se había planteado seriamente la conexión entre el sueño y la música hasta que desarrolló insomnio tras años de gira por el mundo y de fiesta toda la noche. “Mi sueño estaba bastante desordenado, y estaba afectando a todas las partes de mi vida” dijo. “Quise formarme como entrenador de la ciencia del sueño para entenderlo mejor y ver si podía hackear mi propio sueño”.

La ciencia se une al streaming

Cuando Middleton estudió la ciencia del sueño y empezó a trabajar con neurocientíficos, descubrió que los beneficios de la música sobre el sueño no eran sólo espirituales, sino que se basaban en pruebas empíricas. Los estudios han descubierto que la música relajante puede tener un efecto directo sobre el sistema nervioso parasimpático, que ayuda al cuerpo a relajarse y prepararse para el sueño. Un ensayo realizado en un hospital de Taiwán descubrió que los adultos mayores que escucharon 45 minutos de música relajante antes de acostarse se durmieron más rápido, durmieron más tiempo y fueron menos propensos a despertarse durante la noche.

Barbara Else, asesora principal de la Asociación Americana de Musicoterapia, ha trabajado con víctimas de varias catástrofes, como el huracán Katrina, y ha comprobado que la música puede desempeñar un papel crucial a la hora de aplacar los pensamientos acelerados y establecer rutinas de sueño. “No somos una medicina ni una cura, pero ayudamos a progresar hacia una mejor calidad del sueño a las personas que sufren dolor o ansiedad” dice. “Podemos ver que la frecuencia respiratoria y el pulso se estabilizan. Podemos ver cómo baja la presión arterial.

Apoyándose en investigaciones similares y trabajando con neurocientíficos en laboratorios del sueño, Middleton empezó a idear música en la que cada elemento—armonía, ritmo, frecuencia, ruido ambiental—se elegía en base a fundamentos científicos. “Me gusta ver pruebas sólidas y rigurosas que respalden por qué ”estoy tomando una decisión de producción” dice. En 2018, lanzó Sleep Better, una suite de ocho partes que se despliega con olas que chapotean, pájaros que gorjean y acordes de sintetizador sostenidos diseñados para alinearse con tus ritmos circadianos y fomentar el sueño REM profundo, que se cree que ayuda a facilitar la consolidación de la memoria. En sus 80 minutos de duración no ocurre gran cosa— pero, por otra parte, si se escucha conscientemente durante todo el trayecto, es que se está haciendo un mal uso de él. “Mi álbum hace que, intencionadamente, se deje de escuchar’ en un momento determinado,” dice Middleton.

Para cuando Middleton lanzó Sleep Better, un campo que antes estaba marginado ganaba legitimidad y se extendía en muchas direcciones. En el ala experimental, Basinski y Rich fueron repentinamente solicitados para realizar conciertos de sueño para miles de fans horizontales en grandes festivales como Le Guess Who en Holanda y Moogfest en Carolina del Norte. En una era de pop-ups y eventos experienciales, los consumidores abrazaban la oportunidad de pagar 250 dólares por entrada por el privilegio de quedarse dormido con Sleep de Max Richter.

El auge del streaming también tuvo un impacto desmesurado. Aunque muchos artistas experimentales se han visto perjudicados por los minúsculos derechos de autor del streaming, las nuevas plataformas digitales también han facilitado y abaratado el acceso a largas obras musicales. Robert Rich’s siete horas Somnium, por ejemplo, había sido publicado originalmente en DVD, el único formato que podía soportarlo en 2001; ahora, podía venderlo fácilmente como una descarga en Bandcamp. Otro de sus álbumes más tranquilos, Nido, empezó a acumular inesperadamente millones de reproducciones en Spotify. “Fue toda una sorpresa,” dijo.

Otros músicos del sueño comenzaron a experimentar transformaciones en su carrera. A mediados de los años 00, Chuck Wild, que actúa como Liquid Mind, empezó a subir su música de relajación a Pandora y YouTube con un rendimiento modesto. Pero sus cifras de streaming se dispararon una vez que éste se afianzó en torno a 2014. «Empecé a ver las cifras y mis ingresos, y dije: «Madre mía, esto es una forma de cumplir mi sueño»», dice Wild. Desde entonces, ha lanzado álbumes titulados Sueño profundo, Paz y Mindfulness que han encontrado el éxito en la red.

El auge del bienestar

A medida que aumentaba el acceso a la música para dormir, también lo hacía la concienciación, gracias en parte a un cambio cultural más amplio en torno a las ideas de “bienestar” y salud mental. La meditación y la atención plena se han convertido en la corriente principal de la sociedad occidental, y los empresarios han respondido en consecuencia, inundando el mercado con nuevas empresas que tratan de aliviar los crecientes niveles de ansiedad. Una de ellas, Calm, fue nombrada app del año 2017 por Apple’y desde entonces ha sido valorada en mil millones de dólares.

El pasado mes de octubre, la empresa percibió un creciente interés por la música para dormir y contrató a su primera directora de música, Courtney Phillips. Phillips, que de niña solía dormirse con Enya, vio la creación de su función como una extensión natural de una mayor normalización en torno a la música para dormir. “La gente solía escuchar ‘New Age’ y pensar en una vibración ‘woo woo’ e imaginar cristales y lino” dice. “Ahora es simplemente música para ayudar a relajarse.

Spotify, el líder del mundo del streaming, se ha puesto a la cabeza de este movimiento. En su página de géneros, se ha creado una vertical entera para el sueño, junto con el hip-hop y el rock. Hay 42 listas de reproducción oficiales, tres de las cuales tienen más de un millón de seguidores: Sleep, Deep Sleep y Peaceful Piano.

Curiosamente, muchos de los artistas que figuran en estas prominentes listas de reproducción están extrañamente en la sombra: sólo tienen un puñado de canciones subidas, y poca o ninguna presencia digital fuera de sus páginas de Spotify. En los últimos años, varios medios de comunicación han escrito investigaciones sobre estos llamados «artistas falsos» y las posibles razones por las que Spotify los promociona en lugar de otros más establecidos. (Spotify declinó hacer comentarios para este artículo.)

Sea cual sea el motivo, esta evolución—de una aplicación multimillonaria que establece su propio flujo de contenidos para dormir y que pasa por alto en gran medida a los pioneros de la forma—no pasa desapercibida para aquellos que llevan décadas en este espacio. “Me resulta preocupante porque puede ser difícil ganarse la vida como músico” dice Wild.

“Creo que es una gran pena,” dice Middleton. “Están perdiendo una oportunidad de crear contenidos realmente efectivos basados en la ciencia.”

Disminuir la ansiedad por el coronavirus

Si bien muchos expertos advirtieron que la falta de sueño en Estados Unidos era una crisis de salud pública hace varios años, la pandemia no ha hecho más que agravar las cosas. Y mientras las prescripciones de ansiolíticos y ayudas para el insomnio se han disparado en los últimos meses, también lo ha hecho la demanda de música para dormir. Un representante de YouTube dijo que las búsquedas de “Sonido para dormir,” “Sonido de la naturaleza,” “Rutina nocturna,” y “Vídeo para conciliar el sueño” aumentaron a partir de finales de marzo. Calm ha visto duplicar sus descargas diarias. Endel, una plataforma que crea ambientes sonoros mediante inteligencia artificial, dice que las instalaciones de su app han aumentado más de un 80%.

La vida de William Basinski se vio alterada por la pandemia: su gira mundial se canceló, borrando la mayor parte de sus posibles ingresos del año. Pero en los servicios de streaming, sus derechos de autor se duplicaron de marzo a abril, lo que atribuye a que la gente buscaba calmar su ansiedad. “La mayoría de la gente sabe que el streaming no es tan bueno para la mayoría de los músicos underground” dice. “Pero tengo que decir que me han sorprendido gratamente los derechos de autor digitales”.

A principios de este año, Robert Rich estaba trabajando en un álbum con elementos oscuros, pero cambió de rumbo cuando empezó a recibir peticiones de oyentes de toda la vida. “Estaba recibiendo peticiones de música más cómoda. Dejé el álbum que tenía a medias y me senté con la intención de hacer algo muy tranquilo,” dijo. En mayo lanzó un álbum sereno, Offering to the Morning Fog, como una descarga de precio fijo. 8220;No podría haber mejor antídoto para el COVID-19 que este dichoso y sereno paisaje sonoro,; escribió un comentarista en Bandcamp.

En el futuro, la ciencia en torno a la música para dormir seguirá ampliándose y profundizándose, lo que lleva a preguntarse si la música podría rivalizar con la eficacia de la medicina. “Un somnífero es un hipnótico sedante que influye en nuestro cerebro. ¿Podemos utilizar el sonido para reconfigurar el cerebro y hacernos sentir somnolientos? Sí,” dice Tom Middleton. “El principal reto es si podemos mantener a la gente en los distintos estados del sueño, como el sueño restaurador de ondas delta.”

Pero mientras algunos músicos adoptan los métodos científicos y colaboran con las aplicaciones, a otros les preocupa que el espacio se mercantilice hasta el punto de que sea irreconocible. Ya puedes ir a YouTube y encontrar docenas de livestreams con títulos anodinos optimizados para los resultados de búsqueda.

Dado que creadores como Rich y Basinski surgieron de campos experimentales en primer lugar, no les preocupa demasiado lo que ocurre en la corriente principal. Rich dice que no tiene intención de hacer álbumes como el flemático Offering to the Morning Fog durante el resto de su carrera, aunque pueda ser el camino más rentable. “Tenemos que expresar toda la gama dinámica de luz y oscuridad,” dice. Pero independientemente de la dirección que tome la carrera de Rich, Offering to the Morning Fog siempre estará disponible para adormecerte.